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QWERTY键盘与路径依赖  

2013-03-30 19:23:19|  分类: |  标签: |举报 |字号 订阅

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  QWERTY键盘经济学这个名字当然起源于我们常见的计算机键盘。斯坦福大学的保罗·戴维在1982年发表的论文《克莱奥和QWERTY经济学》中,提到了一个问题:为什么电脑键盘上的第一行字母是QWERTYUIOP。早在19世纪,那时还没有电脑,当然也没有键盘,但有打字机,那时的打字机键盘就被“故意”排列成这样,这不是最适合手指移动的方式。早期打字机的字母键挤在一起,这种设置可以迫使打字员打的慢一些,从而保证更高的准确性。随着打字机的改良以及电脑的出现,本来有很多机会可以改良字母排列,转向效率更高的形式,但已经太迟了。所有的打字员都是在QWERTY键盘上学会打字的,制造商生产键盘又必须适合大多数打字员使用,于是,人们基本上由于偶然因素而选用的标准键盘,就成为“一成不变”的设置了。保罗·戴维注意到这是美国经济的普遍现象,譬如大家使用微软的OFFICE软件,只是因为其他人也都在使用;电影业者通常住在洛杉矶,只是因为电影业工作者大多住在那里。

克鲁格曼认为QWERTY键盘的故事不是一则无足轻重的逸闻趣事,而是跟亚当·斯密在《国富论》开头提到的制针厂一样蕴含深意,它颠覆了传统观点认为市场总会将经济导向独一无二的最优结果的理论,而认为历史性的偶然性因素往往会在很大程度上决定市场竞争的结果(保罗·戴维称之为“路径依赖”,即在一个进程中发生的事件会决定该进程的最终结果)。克鲁格曼的凯恩斯情节在这里充分发挥,他提到了这个理论带来的政治含义,即如果政府足够细心沉稳的话,它也许会努力引导历史的发展,使其符合它所期望的轨迹。

克鲁格曼在书中问道,美国的地毯业为何集中在代顿?从更普遍的意义上说,为什么许多产业都只集中在一两个地方?早在19世纪末20世纪初,英国经济学家艾尔弗雷德·马歇尔发现,英国的许多产业都集中在特定的产业区,如刀具行业集中在谢菲尔德,铁加工行业集中在伯明翰,花边业集中在诺丁汉,而最重要的棉纺织业则在曼彻斯特及其周边地区。马歇尔对此作出了经典解释:第一个原因是相关的产业集中在一个地区,就能为有特长的工人提供一个巨大的市场,这就使工人无须过度担心失业,企业无须过度担心劳动力短缺。第二个原因是在地区性的产业集群中,那些提供必需的特定服务的企业能得到更好的发展。最后,不同企业的分别集中后能促进信息交流,从而促进科技进步。

产业的集中后证明了“路径依赖”效应,历史偶然因素是经济状况的重要决定因素。“硅谷”的建立始于斯坦福大学副校长弗雷德里克·特曼在20世纪40年代的一个构想:他决定支持一些高科技产业的企业家,从而给今天这个著名的高科技产业集中地播下了种子。代顿地毯产业的兴起要归功于1895年的一位十几岁的女孩,她将一条有穗饰的床单作为礼物送给了一对新人,从此这成为当地的一项特别的手工业。在第二次世界大战后,由于簇绒地毯取代了编织地毯,代顿就因为有工艺优势而成了地毯产业的中心。

对经济领域QWERTY现象的重视带来了1978~1985年“新贸易理论”的诞生。根据该理论,在任何时候,每个国家都拥有一系列的一般性资源,包括土地、高技能劳动力、资本、气候、整体科技实力等,这些资源在一定程度上决定了一国的哪些产业有希望成为具备国际竞争力的产业。例如,日本不可能成为国际小麦市场上的强国,加拿大不可能成为强大的热带水果出口国,巴西的超级计算机还没有足够的竞争力。但一国的资源并不能完全决定它的生产,因为一个国家具体在哪些产业上具有优势,取决于由历史偶然因素引发的自我强化的良性循环。大致来看,国际贸易是由资源决定的。例如,如果一个国家的劳动力拥有高超的技能,那么通常而言,它将出口技术要求较高的产品,而进口技术要求较低的产品。但更具体的看,一国出口的产品类别并不只是由其资源决定的。最终起作用的是偶然因素和历史因素,也就是QWERTY因素。

长久以来,对于国际贸易产生的原因,“比较优势”理论是一个经典回答。各国之所以生产交换不同的产品,是因为它们本来就具有不同的特征。国家之间的区别可能表现在自然资源方面,例如巴西出口咖啡、沙特阿拉伯出口石油,这是天经地义的事。国家之间的区别也可能表现为后天资源的区别,例如教育的区别、累计资本存量与工人人数的比例的区别。无论是哪种区别,各国都倾向于从本国的资源与技术出发,专门生产本国最善于生产的产品,然后用这些产品交换别国生产的其他产品。然而到了20世纪70年代晚期,一些研究国际贸易的经济学家开始怀疑,很多国际贸易是不能用比较优势理论来解释的,并不是所有出口产品都像巴西咖啡一样,是一个国家的专长产品。譬如二战后,国际贸易出现大幅增长,但这些增长并不是发生在差异性较大的发达国家和发展中国家之间,而是在科技、教育、资本实力相近的发达国家之间。

根据新贸易理论,美国作为世界上的飞机出口大国并非必然。美国虽然拥有大量的特长工人与工程师,他们都具有设计和制造飞机所需的极为专业的技能与知识,但这并非美国的固有特征。美国之所以主宰了飞机制造业,最初的良性循环诞生于二战和冷战初期,美国军队需要大量的飞机,这为飞机提供了巨大的需求基础。虽然现在战争引发的这种特殊优势早就消失了,但美国的飞机制造业一直都维持着主宰地位(克鲁格曼认为空中客车的崛起是欧洲补贴的结果)。我想这可能也是我国决心发展自己的飞机制造业的原因之一,即美国在飞机制造业上的比较优势并非必然和牢不可破。

明白这些对我们普通投资者有什么作用吗?这就像克鲁格曼自己也在书里问到QWERTY经济学真的重要吗?明白了国际贸易中的许多产品是类似飞机的产品,而不是类似小麦的产品,真的能改变美国的经济政策理念吗?回答是,也许能,也许不能。过去三十年,对外贸易在我国的经济发展中至关重要,当前许多原本致力于国内市场的企业正准备着手拓展国际市场,而许多外贸型企业则回头看国内市场。了解世界贸易的过去和现在,有助于投资者揣测明天我们的经济走向。我们所投资的股票,背后是一家家企业,而这些企业又是宏观经济、世界贸易中的一份子。投资需要了解他们的群体趋势,需要了解哪些行业会受到QWERTY因素影响发展程度,我想,这也许就是曹仁超提到的“势”。

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